Veteranenens siste VM med gjengen

I USA-VM sviktet Colombia totalt på banen. Tragedien ble fullkommen da sjølmålsbacken Andrés Escobar ble skutt og drept av en misfornøyd tilhenger i hjemlandet. Nå skal de bitre minnene fra USA viskes ut - og dette er siste sjanse for Colombias aldrende spillere.

Hele 16 av 22 spillere fra USA-troppen var med i Colombias kamper i den søramerikanske VM-kvalifiseringen i fjor. Og nøkkelspillerne fra fire år tilbake er fortsatt like viktige for laget.

Showet er borte

36-åringen Carlos Valderrama vagger ennå rundt krittstrekene på midtbanen og lemper pasninger fram til spissene. Ved sin side har han som før elegante Freddy Rincon (31).

I Copa America i fjor fikk Valerrama hvile mens nytt blod ble prøvd ut. Det endte med tre tap på fire kamper og en slutt på mediedebatten om playmakerens alder.

- Jeg vet ikke hva som bekymret oss mest. Det andre laget, eller det faktum av Valderrama ikke var med. Hvis vi tar bort Valderrama, forandrer alt seg. Men hvis han er på laget vil motstanderen automatisk respektere oss, sier Colombia-trener Hernan Gomez

På topp deler veteranspissene Adolfo Valencia (32) og Antony de Avila (34) ansvaret når Faustino Asprilla er skadd.

Det eneste som er nytt i Colombia er spillestilen. Borte er den showpregede fotballen som gjorde laget til publikumsfavoritt og VM-outsider i forkant av USA-VM.

Du får aldri en sør-amerikaner til å mislike lek og kjæling med ballen. Men trener Gomez har i tillegg innført en stram defensiv organisasjon i laget. Og han har et motto som i Norge ville ført til en verbaleksplosjon fra Nils Arne Eggen.

- I korte turneringer som VM er det ikke snakk om hvem som scorer flest mål. Det som teller er hvem som slipper inn færrest, sier Gomez.

60 prosent Asprilla

Med vekt på forsvar er Colombia pinlig avhengige av gummimannen Tino Asprilla. Parma-spissen er ustabil, men typen som gjerne lirker et mål ut av løse lufta.

Sju mål i kvalifiseringen forklarer hvorfor hele Colombia ble nervøse da Asprilla fikk nye skadeproblemer i begynnelsen av april. Nå er han friskmeldt - men langt unna toppformen.

- Selv om Asprilla bare er 60 prosent i form tar vi ham med til VM. Han er en av de spillerne det ikke går å erstatte, sier Gomez.

Andre landslagsspillere er avhengige av myndighetenes velvilje for å i det hele tatt sette seg på flyet ut av landet.

Backen Wilson Perez er under etterforskning for kokainsmugling og ble nylig nektet utreise da Colombia skulle spille treningskamp i Chile. Freddy Rincon mistet den samme landskampen fordi han skulle i avhør i forbindelse med ramponering av en buss i Brasil.

Landslaget følges nøye av Colombias myndigheter. Båndene mellom spillere og organisert kriminalitet er sterke.

Antony de Avila scoret seiersmålet mot Equador i fjor sommer. Etterpå dedikerte han seieren til et par fengslede kokainbaroner i Cali-kartellet.

Landets forrige fotballpresident soner for tida en seks års fengelsstraff. Han ble dømt for å ha tatt imot penger fra de samme kokainpampene.

Det er ikke bare pengene som skaper problemer. Skorpion-keeper Rene Higutia er en av veteranene som til dels har falt fra. I fjor fikk akrobaten huset sitt bombet, han skal ha tilstått kokainavhengighet, og til slutt nektet han å trene.

Nå er Higuita tilgitt av sin klubb Nacional, men det eneste han kan håpe på med landslaget er en plass i troppen.

HÅRFAGER FEIRING:</B> Målscorer Antony de Avila blir omfavnet at Carlos Valderrama og to andre lagkamerater under kampen mot Equador. Etter kampslutt dedikerte de Avila seieren til et av landets kokainkartell.