TRENER:  Espen Knutsen.  Foto: Berit Roald / NTB scanpix
TRENER: Espen Knutsen. Foto: Berit Roald / NTB scanpixVis mer

- Vi skal være glade om Norge overlever i A-VM

Pessimistisk Shampo.

Norge spilte VM-kvartfinale i 2012, men Espen «Shampo» Knutsen tror Norge må kjempe for å unngå nedrykk i årets mesterskap.

10. mai VM-åpner Norge mot Italia i Minsk - den første av sju kamper for landslagssjef Roy Johansens utvalgte til mesterskapet i Hviterussland.

VM-gruppespillet er delt inn i to grupper av åtte nasjoner - hvor det dårligste laget i begge gruppene ryker ut av A-VM og ned i 1. divisjon.

Skjebneoppgjør Vålerenga-trener Espen Shampo Knutsen tror jumboplassen i gruppe A vil stå mellom Norge og Italia. Han mener at de seks andre lagene, Sverige, Canada, Tsjekkia, Slovakia, Frankrike og Danmark er klart bedre.

Han ser derfor på kampen mot italienerne som et skjebneoppgjør som vil besegle Norges skjebne i turneringen.

- Vi skal være glade om vi overlever i A-pulja, for det ser tynt ut for Norge, sier Espen «Shampo» Knutsen til Dagbladet.

Åtte år i A-VM Sist Norge var i 1. divisjon er helt tilbake i 2005. Siden har Roy Johansen ledet nasjonens beste hockeyspillere i åtte strake A-mesterskap, med kvartfinale i 2008, 2011 og 2012 som beste høydepunkter.

I fjor ble det 10. plass på Norge i VM i Sverige og Finland.

Stjerneforfall Shampo begrunner pessimismen på Norges vegne med forfall på sentrale spillere som Patrick Thoresen, Ole Kristian Tollefsen, Mats Rosseli Olsen, Patrick Holtet og Henrik Solberg — i tillegg til at New York Rangers-proffen Mats Zuccarello Aasen trolig vil være opptatt med NHL-sluttspill under VM.

Videre mener Vålerenga-sjefen og den tidligere NHL-stjerna at landslaget er inne i et generasjonsskifte hvor sentrale spillere er på retur uten at nye krefter har tatt steget opp ennå.

Shampo er også kritisk til at landslagssjef Roy Johansen ikke har funnet Lørenskog-spilleren Lars Erik Spets verdig en landslagsplass — en spiller Shampo har levert gode mesterskap for Norge de gangene han får fått tillit.

- Danmark bedre Noen vil kanskje hevde at Norge er fullt på høyde med Danmark i hockey, blant annet slo vi dem 3-2 i VM-kampen i Globen i fjor. Shampo setter derimot den seieren på kvota for flaks og tilfeldigheter.

- Danmark har et enda bedre lag i år enn i fjor, ikke minst har de flere spillere i NHL, mens vi har blitt dårligere. Nei, oppgjøret mot  Italia i den første kampen blir viktig å vinne om vi skal unngå nedrykk, sier Shampo til Dagbladet.

Norge spiller sine to siste VM-oppkjøringskamper mot Latvia og Slovakia i Bratislava fredag og lørdag.

NB! Det er ennå usikkert om Norges kamper i hockey-VM vil bli sendt på tv. Svenske TV4-gruppen sitter på de nordiske rettighetene til VM, men ønsker å selge dem. Foreløpig uten napp.