PANGDEBUT: Ivan Kirillov (21) gikk sitt første distanserenn i verdenscupen i helga og ble nr. 5 på 15 km klassisk i Planica. Foto: BILDBYRÅN
PANGDEBUT: Ivan Kirillov (21) gikk sitt første distanserenn i verdenscupen i helga og ble nr. 5 på 15 km klassisk i Planica. Foto: BILDBYRÅNVis mer

Russlands nye langrennsess

Vil ryste verden uten de sju beste: Russerne spyr ut nye superløpere

Hva gjør Russland uten Sergej Ustjugov, Aleksander Legkov, Maksim Vylegzjanin, Jevgenij Belov, Aleksej Petukhov, Nikita Kriukov og Aleksander Bessmertnykh i OL? Et helt nytt superlag er på vei opp.

(Dagbladet): Med Russlands soleklare ankermann på herrestafetten, lagsprinten og glohete gullkandidat på stort sett alle individuelle grener ute av dansen, vil nok mange tenke at Norge får det mye enklere i langrennsøvelsene i OL.

I tillegg til at Sergej Ustjugov, VM-kongen fra Lahti, nå ser ut til å måtte se vinterlekene i Pyeongchang fra TV-stua, har en rekke andre russiske stjerner blitt utestengt fra OL de siste månedene.

Russland må klare seg uten følgende stjerner i Pyeongchang:

* Aleksander Legkov - En av verdens beste langrennsløpere over flere sesonger. Vant Tour de Ski sammenlagt og OL-gull i Sotsji, før han ble diskvalifisert.
* Maksim Vylegzjanin - Mannen som «alltid» tok sølvet bak Petter Northug i mesterskap, før han vant VM-gullet på tremila i Falun.
​* Jevgenij Belov - Ble blant annet nr. 2 sammenlagt i Tour de Ski i 2014/15.
* Aleksej Petukhov - VM-gull i lagsprint i 2015 og en av verdens beste fristilssprintere over flere sesonger.
* Nikita Kriukov - Var verdens beste klassisksprinter i flere år og vant OL-gull i Vancouver i 2010, to VM-gull i Val di Fiemme i 2013 og et nytt gull i Lahti-VM.
* Aleksander Bessmertnykh - En av verdens beste klassiskløpere over flere sesonger og en strålende mann på stafettene.
​* Sergej Ustjugov - Verdens beste langrennsløper forrige sesong med seier i Tour de Ski, to VM-gull og totalt fem medaljer på fem forsøk i Lahti-VM.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Med disse ute av bildet, skulle man tro at Norges hovedutfordrer i herrelangrenn er sjanseløse på de fleste distanser, ikke minst herrestafetten.

Vel, det er ikke så sikkert. Russerne har mye krutt på lager:

De nye superløperne

Selv uten de sju mest suksessfulle langrennsløperne de siste sesongene, reiser Russland trolig til vinter-OL i Pyeongchang med en av sine sterkeste herretropper noensinne.

JOHAUG-TAKTER: Denis Spitsov (21), her sammen med Petr Sedov, går motbakker som Therese Johaug. Foto: BILDBYRÅN
JOHAUG-TAKTER: Denis Spitsov (21), her sammen med Petr Sedov, går motbakker som Therese Johaug. Foto: BILDBYRÅN Vis mer

Nå er det en gruppe unge langrennsgutter som skal sørge for medaljer, hvor majoriteten er født i 1996, altså den store gullgenerasjonen som ledes an av Johannes Høsflot Klæbo.

Bak den norske verdenseneren følger en rekke russiske jevngamle gutter som også er på et oppsiktsvekkende høyt nivå, alderen tatt i betraktning.

Før årets sesong skrev Dagbladet om vidunderbarnet Aleksander Bolsjunov og hvorfor dette kunne bli hans store gjennombruddssesong. 21-åringen har likevel overgått alle forventninger. Stjerneskuddet hadde bare gått ett eneste verdenscuprenn før han debuterte i Kuusamo i november, hvor Bolsjunov slo til med en råsterk 3. plass i minitouren der på første forsøk.

Etter det har 21-åringen vært på pallen en rekke ganger både i sprinter og distanserenn og vist seg som en komplett langrennsløper med et talent av den sjeldne sorten.

Den utrolige 1996-årgangen

Men Bolsjunov er på ingen måte det eneste russiske stortalentet som er i voldsom utvikling, og de aller fleste er født i 1996. En titt tilbake til junior-VM i Rasnov i 2016, hvor Klæbo vant tre gull på fire forsøk, reflekterer i større og større grad hvordan framtidas - men også nåtidas - resultatliste blir seende ut.

Der Norge har utøvere som Klæbo, Mattis Stenshagen, Jan Thomas Jenssen, Erik Valnes og Joachim Aurland fra denne generasjonen, viser russerne nå en minst like stor armé av megatalenter som tar nivået i verdenscupen allerede på første forsøk.

NYE STJERNER: Aleksander Bolsjunov (21) og Aleksej Tsjervotkin (22), her sammen med utestengte Maksim Vylegzjanin, har allerede vist seg som to av verdens beste langrennsløpere. Foto: BILDBYRÅN
NYE STJERNER: Aleksander Bolsjunov (21) og Aleksej Tsjervotkin (22), her sammen med utestengte Maksim Vylegzjanin, har allerede vist seg som to av verdens beste langrennsløpere. Foto: BILDBYRÅN Vis mer

Aleksej Bolsjunov (21) gikk altså rett fra Eastern Europe Cup - Øst-Europas svar på Skandinavisk Cup - til å herje i verdenscupen, og har fått følge av en rekke andre løpere.

Aleksej Tserjvotkin (22) fikk prøve seg så vidt i verdenscupen allerede i fjor - samt femmila i VM hvor han ble nr. 13 i debuten - og har levert hele sju topp 10-plasseringer denne sesongen. I Tour de Ski ble han nr. 9 sammenlagt.

Herrelangrenns svar på Johaug?

Denis Spitsov (21) debuterte på sin side i verdenscupen før jul og leverte eventyrlig godt i debuten med 7. plass på 15 kilometer fristil i Davos

Spitsov er en motbakkespesialist med skyhøy frekvens - litt som herrenes svar på Therese Johaug - og viste det med å ha tredje beste etappetid opp monsterbakken i Tour de Ski på første forsøk i den krevende bakken. Det er svært sjelden vare for en så ung herremann.

I Planica i helga debuterte like unge Ivan Kirillov (21) i verdenscupen og slo til med en ekstrem sterk 5. plass på 15 kilometer klassisk, like bak Calle Halfvarsson og pallen. Kirillov er blant de mange stortalentene fra 96-generasjonen som for to år siden var nært Klæbos nivå.

Også Andrey Sobakarev (21) tilhører denne generasjonen og debuterte i verdenscupen i Planica i helga. Sobakarev imponerte omtrent like mye med 9. plass på samme distanse som Kirillov.

I samme renn ble sju år eldre Andrej Larkov nr. 8. Larkov ble i tillegg nr. 2 på fellesstarten i Val di Fiemme under Tour de Ski, hvor han endte på 10. plass sammenlagt i touren totalt. Larkov var også topp 8 i alle de tre rennene han gikk i VM i Lahti forrige vinter.

- Det kommer veldig mange gode russere opp nå. Vi kommer til å få mye og hard konkurranse fra Russland, sier Norges langrenssjef Vidar Løfshus til Dagbladet.

Også Maksim Volzhentsev, som ble nr. 6 på 15 km i Planica, har i flere år vist seg som en meget solid klassiskløper som også kan gjøre en god jobb på en stafettetappe.

2016-lista

I tillegg venter russerne på at Ivan Yakimushkin (21) skal få sitt definitive gjennombrudd i verdenscupen.

Yakimushkin var den aller sterkeste i junior-VM i 2016 og vant gull på 15 km fristil, hvor Stenshagen og Spitsov vant de øvrige medaljene, mens Klæbo og Bolsjunov ble nr. 7 og 8. Imellom her var nevnte Kirillov på 6. plass, mens to år yngre Magnus Kim og Vebjørn Hegdal (begge født i 1998) sensasjonelt nok ble nr. 3 og 4.

Selv uten de sju stjernene som er utestengt fra OL - og selv om Bolsjunov og Tsjervotkin ikke gikk i Planica - hadde Russland fire topp 9 og fem topp 12 på 15-kilometeren i Planica. Fire av dem er født i 1996, mens én av dem er 1995-modell, og disse alene kunne ha utgjort et russisk stafettlag som kunne ha gitt Norge kamp om gullet.

Slik det ligger an nå kan Russland - selv uten Ustjugov og de sju andre øvrige stjernene - stille eksempelvis stille et stafettlag med denne kvartetten: Ivan Kirillov*, Andrej Larkov, Aleksej Tsjervotkin og Aleksander Bolsjunov.

*Kirillovs gjennombrudd er imidlertid så ferskt at han ikke er blant de som er påmeldt av russerne til OL. Dermed blir Spitsov fjerdemann på stafettlaget i OL.

Alle disse bruker å være topp 10 i nesten alle verdenscuprenn de deltar i, og Bolsjunov har i tillegg de nødvendige avslutningsegenskapene som skal til for å avgjøre en stafett til russernes fordel. Bolsjunov var blant annet på pallen i sprinten på både Lillehammer, rett bak Klæbo og Ustjugov, og i Davos, rett bak Klæbo og Pellegrino.

- Vi håper Russland har fått noen nye stjerner nå. Det er ingen overraskelse for oss. Både Bolsjunov og Tsjervotkin har gjort det veldig bra i junior- og U23-VM og fikk også være med i Lahti-VM nå vinter. Der gikk begge veldig bra til å være så unge. Nå har de tatt nye steg, sa trener Markus Cramer nylig til Dagbladet. ​

- Kan de få Klæbo ned fra tronen?

- Det er mulig å slå Klæbo. Han er utrolig talentfull, men det er også guttene våre. Det blir en moro duell å følge. Det er to av de mest spennende talentene vi har hatt på lenge. I tillegg har vi fått opp noen unge og spennende utøvere som er klar for å ta det neste steget.

Bolsjunovs utrolige historie

Klæbos største russiske utfordrer er altså Bolsjunov, som er født 31. desember 1996. Han har alltid vært yngst i sitt kull, og i likhet med Klæbo var han blant de minste i størrelse og ikke blant de beste i begynnelsen av tenårene.

Som 16-åring seilte han imidlertid opp som et av de mange store langrennstalentene i Russland og fikk konkurrere med juniorene, selv om han var mindreårig.

I konkurranse med løpere som var opp til tre år eldre, ble han imidlertid satt kraftig på plass i juniordebuten i Syktyvkar i desember 2012 hvor Bolsjunov endte på 107. plass, over tre minutter bak vinner Roman Tarasov, som er født i 1993, men ikke har slått gjennom internasjonalt.

To år etter 107.-plassen i juniormesterskapet i Russland, slo Bolsjunov til med sin første seier på dette nivået i mars 2014, også denne gang i Syktyvkar. Denne gang vant han spurten foran Tsjervotkin. I løpet av 15 måneder gikk Bolsjunov fra å være tre minutter svakere enn Tsjervotkin, til å faktisk slå ham i spurten på skiathlon i det russiske juniormesterskapet.

Etter det har karrieren gått eksplosivt i riktig retning med gode resultater i junior-VM i 2016 og flere gull og medaljer i U23-VM i 2017, før gjennombruddet på seniornivå kom denne sesongen.

Det er Jury Baradavka som har hovedansvaret for treningsgruppa som Bolsjunov er en del av, men Cramer kjenner også det russiske vidunderbarnet godt.

- Bolsjunov er oppvokst i Sibir, og det var så dårlige veier der at de ikke kunne kjøre bil. Det var bare myr i nærområdet, og Bolsjunov måtte løpe overalt. Han vokste opp i myra. Det er en syk historie som startet i Sibir og som forhåpentligvis kan nå klimaks i et OL, sa Cramer nylig til Dagbladet.

- Det er klart du blir god når omgivelsene tvinger deg til å løpe overalt. Bolsjunov orker ekstremt mye. I tillegg er han eksplosiv og behersker alle typer terreng. Dessuten er han en veldig morsom gutt på privaten og kan bli en skikkelig profil i langrennssporten, håper tyskeren.