Villdyr på fire hjul

- Foran bilen vår kjører et helikopter som speider etter sjiraffer og elefanter, og gir beskjed om hvor vi skal kjøre for å unngå dyr i veien, sier Petter Solberg Safari Rally i Kenya. Verdens hardeste rally starter i dag.

- Dette er et knalltøft løp, sier Solberg til Dagbladet.

Safari Rally i Kenya er selve manndomsprøven i rallysporten. Løpet er et av de hardeste i verden og blir karakterisert som «det eneste virkelige rallyløpet som er igjen».

Sjansen for å møte løver, sjiraffer og elefanter i veien er stor. Derfor har alle førerne et helikopter som varsler dem om dyra og hvor de bør kjøre for å unngå dem.

For øvrig vil Petter Solberg ikke ha regn.

- Da blir det vanskelige forhold i ørkensanda, sier Solberg.

70 grader

Safari Rally er 3000 kilometer langt og går over tre dager. Den lengste fartsetappen er over 12 mil. To av dagene starter løpet klokka fire om morgenen og ender ikke før ni om kvelden. Air condition tar for mange hestekrefter, så temperaturen i bilen kan derfor komme opp i 70 grader.

Også for bilen er dette rallyet en stor påkjenning. På flere av etappene kjører førerne på underlag som ikke engang minner om veier. Punkteringer er vanlig, og det kan være langt til servicestasjonen.

Derfor handler Safari Rally ikke bare om å kjøre fort, men også om å planlegge godt.

- For eksempel er vedlikehold av bil og hjul viktig i Kenya, mener Petter Solberg.

Men alt kan skje på denne tøffe rallyrunden. Det er ikke uvanlig å miste ti minutter på grunn av kryssende villdyr i løypa - og likevel ha vinnersjanser.

Mangemillionær

Åtte år gammel kjørte Petter Solberg rundt i ei egen, grønn boble hjemme på gården i Spydeberg. Som tiåring bygde han og storebroren Henning en komplett bil til foreldrene. I dag tilhører Solberg kremen av verdens rallykjørere. Under forrige VM-runde, Rally Akropolis i Hellas, kjørte han seg rett inn i verdenstoppen med annenplass.

De beste sjåførene i rallysirkuset har ei årslønn på minst 50 millioner kroner. Petter tjener rundt 20.

- Jeg har ingen grunn til å være høy på pæra, sier han.

Byttet av bilmerke fra Ford til Subaru i fjor høst kom overraskende, og var heller ikke planlagt av Solberg selv.

- Jeg var enig med Ford, men fikk ikke noe kontraktutkast innen den datoen vi var enige om. Da hadde jeg kjørt for Ford i 18 måneder. Kort fortalt somlet selskapet seg fra en ny kontrakt med meg. I stedet sa jeg ja til Subaru, sier Solberg.

Bilen hans koster 4,5 millioner kroner, har 350 hestekrefter og en toppfart på rundt 240 km/timen.

- Når jeg skal gire, trykker jeg bare på en knapp. Bilen går på spesialbensin, og kan også kjøre under vann, sier Solberg om bilen.

Nr fem i fjor

Det var i Kenya Petter Solberg fikk sin debut som rallyfører for to år siden. Den gangen ble han kastet inn i sikruset som reserve. Det gikk ikke dårligere enn at han ble nummer fem. Den plasseringen gjentok han i fjor. Når det gjelder forhåpninger om plassering i år, er Petter forsiktig optimist:

- Målet må være en bedre plassering enn i fjor.

- Selv om det går tøft for seg, lar jeg meg aldri knekke psykisk. I tillegg kan jeg alt om bil. Der har jeg en styrke sammenliknet med mange av konkurrentene, sier rallykjøreren.