«VM frister ikke nå»

PHUKET (Dagbladet): På drømmeøya Mai Ton i Thailand koser Espen «Shampo» Knutsen og samboer Hanne Undli seg i tropevarmen mens bølgene skyller dovne innover stranda. I kveld starter ishockey-VM i Russland - uten Norges beste spiller.

- VM frister ikke nå, sier Shampo. Han er solbrun, avslappet og nyter ferien mens guttepjokken er hjemme i trygg forvaring hos familien.

I bungalowen som ligger på den privateide øya Mai Ton utenfor Phuket tenker ikke Espen så mye på en ny framtid i NHL. Heller ikke på kameratene som møter verdensmester Tsjekkia i VM-match i St. Petersburg i kveld. Men noen tanker har han gjort seg om guttas muligheter til å overleve i A-puljen.

- Vi må slå Japan.

- Tsjekkia og Canada er vanskelige å slå, mener han.

Det var Shampo som stilte opp og reddet Norges plass blant verdens beste nasjoner. Men han sa stopp da Leif Boork ville ha ham med til sluttspillet.

- Jeg har et avslappet forhold til mesterskapet, men jeg håper selvsagt det går bra med gutta, sier han.

Espen og Hanne har endelig litt tid sammen - helt på egenhånd. Og det er tydelig at de trives på luksusstedet sør i Thailand.

Krangler ikke

- Ja, dette er herlig. Jeg har gjort et valg som går på prioritering av familie og venner. Det er grunnen til at jeg ikke spiller i VM. Det er ingen uoverensstemmelser mellom Boork og meg lenger. Det var før i tida, sier Shampo og tar et godt tak rundt kjæresten.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Han lever det gode liv for tida, og ferien tar ikke slutt med oppholdet i Østen: - Nesten med en gang jeg kommer hjem drar jeg med noen venner til Spania for og spille golf.

- Og jeg holder et ganske godt nivå der også, jeg har handikapp 10, sier en småstolt hockeyproff.

Sjefstreneren Pierre Gauthier i Anaheim Mighty Ducks har besøkt Stockholm og snakket med Djurgården om en ny overgang for Shampo. Han skal ha sagt at Espen Knutsen er Europas beste spiller.

- Jeg vet at han har vært i Stockholm, men det er også alt jeg vet.

Uten mobil

- Agenten min, Don Meehan, har ikke sagt noe. Om jeg er den beste spilleren i Europa vet jeg nå heller ikke... Men, sesongen har vært bra, spesielt for min egen del, sier Espen.

I sesongen 1997- 98 spilte Espen for Anaheim Mighty Ducks, han fikk 19 kamper for A-laget. Etter det bar det rett ned på farmerlaget.

- Vi hadde inntil fire kamper i uka og reiste mange hundre mil i buss. Det kan hende igjen hvis jeg drar over, men det hadde vært moro og prøve en gang til, sier han.

- Det har ikke vært snakket om noen summer eller klubber, jeg har vært isolert her på øya, mobilen fungerer ikke her.