- Wheldon var med som en gladiator

Den omkomne IndyCar-stjernen ble lokket med fem millioner dollar om han vant fra dårligste startposisjon. Se video.

(Dagbladet): «Dette kommer til å bli et utrolig show», skrev IndyCar-stjernen Dan Wheldon i et blogginnlegg i USA Today lørdag.

Foran sesongavslutningen i Las Vegas hadde 33-åringen fra Storbritannia takket ja til en utfordring av det spesielle slaget: Av de 34 førerne i feltet skulle Wheldon starte helt sist. Om han greide å avansere til førsteplass i løpet av de 200 rundene, ville han og en heldig tilskuer dele en premiesum på fem millioner dollar (ca. 28 millioner kroner).

Da 11 runder var unnagjort hadde engelskmannen kjørt seg opp flere plasser, men så skjedde det fatale: To biler foran ham kjørte i dekkene på hverandre, Wheldon greide ikke å styre unna og ble slynget inn i gjerdet med voldsom kraft.

33-åringen ble fløyet til sykehus i helikopter, men to timer etter krasjet kom dødsbudskapet. Flere av de andre førerne gråt åpenlyst, og kjørte fem æresrunder til minne om en høyt respektert kollega.

- Tragiske omstendigheter
Motorsportekspert- og kommentator Atle Gulbrandsen sier omstendighetene rundt dødsfallet er «så tragiske som de kan bli».

- Det er ufattelig tragisk. Han har ikke noe sete (fast plass hos noen av lagene, journ.anm) og skulle egentlig ikke kjørt. Men IndyCar sliter med populariteten og prøver å gjøre en del ting for å bli populære igjen. Det som var greia i går var at Wheldon startet bakerst i løpet, og hvis han klarte å vinne skulle han dele fem millioner dollar med en utvalgt tilskuer.

- Nå kjenner ikke jeg den eksakte årsaken til ulykken, og det er godt mulig Wheldon var helt uskyldig. Men vi kan ikke vite om denne utfordringen med fem millioner dollar som belønning hadde betydning for det som skjedde. Wheldon var med som en gladiator, som skulle vinne fra bakerste rad. Det er helt ubeskrivelig tragisk. Ikke bare dødsulykka, men omstendighetene rundt det, sier Gulbrandsen til Dagbladet.

MASSEKRASJ: Disse førerne slapp fra det med livet i behold. Will Power til venstre, J.R. Hildebrand i midten og Charlie Kimball til høyre. Foto:  REUTERS/Barry Ambrose
MASSEKRASJ: Disse førerne slapp fra det med livet i behold. Will Power til venstre, J.R. Hildebrand i midten og Charlie Kimball til høyre. Foto: REUTERS/Barry Ambrose Vis mer

33-åringen hadde to titler i Indy 500, som er det mest prestisjetunge løpet i sporten. Den siste av dem kom under spektakulære omstendigheter tidligere i år - med andre ord var det ingen hvem som helst som startet som sistemann.

Å vinne med et sånt utgangspunkt ville ha vært en bragd, og det var bare de førerne uten sete som kunne delta. Av dem var det bare Wheldon som takket ja - og som hadde en fair sjanse til å greie det.

- Det var bare han som kunne vinne pengene. På en sånn ovalbane er det ikke umulig å vinne fra bakerste rad. På en formel 1-bane ville det ikke gått. Så derfor laget de denne PR-jippoen, sier Gulbrandsen.

- Hvorfor hadde ikke Wheldon plass på noen av lagene?

- Han var kjempegod, men sporten er veldig kompleks i forhold til økonomi. Wheldon var uheldig, og siden IndyCar sliter fikk han ingen plass i år. Men han hadde kjørt noen løp og var outsider.

- Så ut som en scene i Terminator
Det var IndyCar-sjef Randy Bernard som hadde ideen til «gladiator-stuntet». Selv om Wheldon ikke var den type outsider han tenkte på, sto indycarsjefen ved sitt løfte da Sam Schmidt-laget tilbød ham plass.

Gulbrandsen sier at Bernard har framstått som en redningsmann for sporten siden han ble hentet inn, men at Wheldons bortgang kan få dramatiske konsekvenser.

BLE 33 ÅR: Dan Wheldon etterlater seg kone og to barn. Foto: Tom Pennington/Getty Images/AFP
BLE 33 ÅR: Dan Wheldon etterlater seg kone og to barn. Foto: Tom Pennington/Getty Images/AFP Vis mer

- Bernard har vært utrolig flink og kommet med mange gode tiltak, som har løftet interessen for IndyCar. Det var mye positivt på gang takket være han. Men det var noen kritiske stemmer til den siste ideen, som mente sporten ikke trengte den type kunstige insentiver. Det som har skjedd er forferdelig tragisk for ham også, det var hans verste mareritt, sier Gulbrandsen.

Totalt 15 biler var involvert i massekollisjonen, og løpet ble naturligvis avbrutt omtrent med det samme. De av førerne som rakk å kjøre rundt ble møtt av et lite inferno.

- Jeg har aldri sett noe lignende. Vrakdelene vi måtte kjøre gjennom - det så ut som en krigsscene hentet ut av Terminator eller noe sånt. Det var metallbiter og brennende biler midt i banen, og bilrester overalt. Det var skremmende, sier Ryan Briscoe.

Det er ikke meldt om andre alvorlige skader, men Pippa Mann var ustø på beina da hun ble hjulpet inn i en ambulanse etter ulykken. Også J.R. Hildebrandt ble sendt til sykehus.

Wheldon etterlater seg kone og to barn. Han vant 16 løp før karrieren og livet brått tok slutt i går.