TIGERTEMPEL:  Vennegjengen fra Rakkestad i Østfold dro til tigertempelet etter å ha sett reportasjer derfra på Discovery. Fra venstre Morten Erik Olsen, Arnfinn Bratteli, Marita Svepstad, Stein-Ove Brattås og Eivind Bjørnstad. Foto: Siril K. Herseth
TIGERTEMPEL: Vennegjengen fra Rakkestad i Østfold dro til tigertempelet etter å ha sett reportasjer derfra på Discovery. Fra venstre Morten Erik Olsen, Arnfinn Bratteli, Marita Svepstad, Stein-Ove Brattås og Eivind Bjørnstad. Foto: Siril K. HersethVis mer

- Hit må alle pusekatt-elskere komme!

Drøm ble til virkelighet da ekteparet Morten og Marita fra Rakkestad fikk nærkontakt med levende tigre i Thailand.

KANCHANABURI (Dagbladet): Tre timers togtur vest for Bangkok i provinsen Kanchanaburi i Thailand finner du et buddhisttempl hvor du kan kose med fullvoksne tigre.

Der møtte vi ekteparet Morten Erik Olsen og Marita Svepstad fra Rakkestad, som omtaler seg selv som katteelskere. De har reist helt til Thailand for å få ta på tigrene.

- Vi har alltid likt store pusekatter, og etter å ha sett et program på Discovery om templet, måtte vi dra hit, forteller Olsen.  

- Kribler i magen Han og kona er på ferie sammen med vennene Arnfinn Bratteli, Stein-Ove Brattås og Eivind Bjørnstad, også de fra Rakkestad. Vennegjengen har vært noen uker i Hua Hin, men nå var det endelig tid for Kanchanaburi og tigertempel.

POSERING: Morten Erik Olsen smiler bredt når han får sitte så nært en fullvoksen tiger. De ansatte ved tiger-tempelet står tett ved og er klare til å gripe inn hvis noe skulle skje. Foto: Siril K. Herseth
POSERING: Morten Erik Olsen smiler bredt når han får sitte så nært en fullvoksen tiger. De ansatte ved tiger-tempelet står tett ved og er klare til å gripe inn hvis noe skulle skje. Foto: Siril K. Herseth Vis mer

Vel inne i det som ligner mer på en fornøyelsespark enn et tempel, har Rakkestad-vennene allerede sett på små tigre som leker i vannet og slåss for å få tak i lekene som turistene holder over hodene på dem. Nå beveger de seg i retning tempelets aller største tigre, og lurer på hvor nært de får lov til å komme.

- Nå kribler det i magen. Jeg gleder meg voldsomt, men det er litt skummelt også. Tigre er jo svære dyr, sier Marita Svepstad.

Like etter åpenbarer rundt 20 fullvoksne tigre seg. Noen ligger på bakken, noen oppå steiner, noen har beina i været, mens andre går rundt i ring. De fleste tigrene er festet til hver sin kjetting, men ikke alle.

I NÆRKONTAKT MED TIGERE: Fra høyre: Arnfinn Bratteli, Stein-Ove Brattås, Eivind Bjørnstad, Morten Erik Olsen og Marita Svepstad, alle fra Rakkestad. Foto: Siril K. Herseth/Dagbladet.
I NÆRKONTAKT MED TIGERE: Fra høyre: Arnfinn Bratteli, Stein-Ove Brattås, Eivind Bjørnstad, Morten Erik Olsen og Marita Svepstad, alle fra Rakkestad. Foto: Siril K. Herseth/Dagbladet. Vis mer

Morten Erik Olsen tripper utålmodig mens en av de ansatte på tempelet forklarer hvordan de skal oppføre seg inne hos tigrene.

- Ingen brå bevegelser og ingen får stikke fingrene inn i munnen på tigrene. Dekk til skuldre og knær, og få bort alt av smykker og solbriller, roper han.   

- Helt fantastisk Turistene får ta bilder av seg selv ved siden av tigrene så lenge de går i følge med en av de ansatte som leier deg i hånden hele tiden. Dersom du vil ha et tigerhode i fanget, må du betale 1000 Baht, hvilket tilsvarer 200 kroner. Og det vil Morten Erik! Han har allerede betalt før vennene rekker å protestere. Nå er det klart for gruppebilde hvor alle samler seg rundt Morten Erik som får det svære tigerhodet i fanget. Han smiler fra øre til øre.

- Dette er som å vinne et skirenn! Jeg var nervøs, men samtidig veldig spent på å få holde det enormt store hodet og kose med tigerørene og kile den under haken. Det føltes helt fantastisk, deilig, pirrende, oppsummerer en begeistret Olsen etterpå.  

MUNKER: Munkene ser ut til å ta godt vare på tigrene. Når de nærmer seg en hissig tiger, roer den seg med det samme. Foto: Siril K. Herseth
MUNKER: Munkene ser ut til å ta godt vare på tigrene. Når de nærmer seg en hissig tiger, roer den seg med det samme. Foto: Siril K. Herseth Vis mer

- Jeg trodde ikke vi skulle få lov til å komme så nært på i det hele tatt. Alle pusekatt-elskere bør komme hit, sier han til Dagbladet.  

Ofre for krypskyting Theravada Buddhist tempel ligger ikke langt fra grensen til Burma i Thailands Kanchanaburi provins. Templet ble grunnlagt i 1994, og i 1999 mottok de sin første tigerunge fra lokale landsbyboere. Dessverre døde den etter kort tid. Etter dette skal flere tigerunger ha blitt donert til templet, gjerne etter at moren hadde blitt drept av krypskyttere eller at folk ville kvitte seg med sine kjæledyr ettersom loven for dyrehold av tigre ble strengere.  

Tigrene tilbringer mesteparten av tiden i bur eller i Tiger Canyon. De blir matet med kylling og biff, samt kattemat. Maten er kokt slik at tigrene ikke skal kjenne smaken av blod, samtidig som at man dreper fugleinfluensabakterier som kan være tilstede i maten i området.   Tigrene er vasket og tatt hånd om av buddhistmunker, frivillige fra land over hele verden og lokale ansatte. 

Når Dagbladet er i tempelet, blir en av de mindre tigrene hissige og flekker tenner og brøler mot en av de ansatte mens en forskremt turist sitter ved siden av. Da iler en av tempelmunkene til, og tigeren roer seg med det samme. Det ser ut til å være en gjensidig respekt mellom munker og tigre. 

Fikk tigerjobb En av de faste ansatte som jobber på templet er Archie Ezekiel fra Canada. Han har jobbet på templet i 8 måneder, hvorav fire måneder som frivillig og deretter fire måneder som fast ansatt.  

GJESP: Turistene får kun besøke tigrene noen få timer midt på dagen. Da skal tigrene være på sitt trøtteste. Denne svære tigeren gjesper og viser sine skarpe tenner mens Morten Erik Olsen klapper den på ryggen. Foto: Siril K. Herseth
GJESP: Turistene får kun besøke tigrene noen få timer midt på dagen. Da skal tigrene være på sitt trøtteste. Denne svære tigeren gjesper og viser sine skarpe tenner mens Morten Erik Olsen klapper den på ryggen. Foto: Siril K. Herseth Vis mer

- Jeg hadde backpaket i Asia i 17 måneder da jeg bestemte meg for å besøke templet. Jeg gikk inn på nettsidene deres for å lese litt om tigrene. Der så jeg at de søkte etter frivillige, og bestemte meg for å ta sjansen. Etter å ha jobbet der i fire måneder som frivillig, fikk jeg tilbud om fast arbeid, forteller han.  

I dag bor det 89 tigre på templet, forklarer Ezekiel til Dagbladet.  

- Av og til er det 30-40 turister her, og noen ganger kan det komme opp til 800 turister om dagen.  

Rolige om dagen Turistboomen startet da et TV-team kom til templet for å filme tigrene for et par år siden, og etter den tid har turistene strømmet til Kanchanaburi-provinsen for å komme i nærkontakt med tigrene, opplyser han.  

DOPET?: Ifølge tempelets nettsider er tigrene ikke neddopet, bare søvnige siden besøkstiden er midt på dagen når solen står høyest på himmelen. Foto: Siril K. Herseth
DOPET?: Ifølge tempelets nettsider er tigrene ikke neddopet, bare søvnige siden besøkstiden er midt på dagen når solen står høyest på himmelen. Foto: Siril K. Herseth Vis mer

Turistene kan komme i nærkontakt med tigrene fra kl 12.00 til 16.00 midt på dagen. Årsaken til dette er ifølge templet at tigrene er rolige og sover stort sett hele dagen, mens de er i aktivitet og jakter om natten.  

Mange turister mistenker at tigrene er bedøvet for at mennesker skal kunne komme i nærkontakt med dem, men ifølge tempelet er ikke dette tilfelle. På sine nettsider opplyser de at en tiger som er neddopet vil oppføre seg mer aggressivt når de er bedøvet fordi de blir disorienterte, forvirret og opplever alt i sine omgivelser som en trussel.

Ifølge templets nettsider, er ingen besøkende noensinne blitt angrepet eller skadet av tigrene.

Tigertempelet har fått kritikk fra flere hold for blant annet å drive ulovlig kjøp og slag av tigre, for mishandling av dyr og turister som er blitt litt. Blant kritikerne er australske Sybelle Foxcroft som tidligere jobbet på tigertempelet. Hun har filmet det som skal være mishandling av tigrene og ulovlig kjøp og salg. Disse klippene er blitt til filmen «Behind the Cloak of Buddha».

LEKNE:  Tigrene har angivelig aldri angrepet mennesker, men leker gjerne med hverandre. Foto: Siri K. Herseth
LEKNE: Tigrene har angivelig aldri angrepet mennesker, men leker gjerne med hverandre. Foto: Siri K. Herseth Vis mer